Cancer

Cancer – rares sont les maladies qui déclenchent autant d'émotion chez les personnes concernées et leurs proches lorsque le diagnostic tombe. Mais comment le cancer se forme-t-il? Quelles sont les causes de cette maladie? En quoi les tumeurs bénignes se distinguent-elles des tumeurs malignes?

Le cancer est un terme générique qui regroupe près de 150 formes différentes de tumeurs malignes aux organes et de maladies du système hématopoïétique (de formation du sang) et lymphatique. Il représente la deuxième cause de mortalité en Suisse après les maladies cardiovasculaires. Pourtant, le diagnostic de cancer n'est pas une condamnation à mort. En effet, sur les plus de 30'000 nouveaux cas par an, près de la moitié peuvent être guéris.

Tant qu'un cancer demeure localisé, les chances de guérison sont bien meilleures que lorsque des métastases se sont déjà formées. C'est la raison pour laquelle le dépistage et le traitement en temps voulu sont importants.

Formation

Au début d’une maladie cancéreuse, les cellules normales se transforment (souvent en suivant un processus en plusieurs étapes) en cellules malignes qui commencent à se diviser de façon incontrôlée. Lorsque les mécanismes de défense du corps ne parviennent pas à les contrôler, de nouvelles cellules malades continuent de se former pour constituer tout d’abord une masse (tumeur) locale. Ensuite, les tissus voisins sont envahis (infiltration). Par le sang et le système lymphatique, les cellules cancéreuses peuvent être transportées vers des parties éloignées du corps où elles forment de nouvelles tumeurs (métastases). Dans le cas des leucémies et de certains cancers du système lymphatique, ces cellules se répandent particulièrement rapidement dans le corps.

Tumeur bénigne

Les tumeurs bénignes sont des proliférations de cellules saines dont le patrimoine génétique n’est pas modifié. Elles ne peuvent donc pas s’infiltrer dans les tissus environnants et les détruire. Les tumeurs bénignes ne produisent pas de tumeurs filles ou métastases.  Elles deviennent dangereuses si elles appuient sur des organes vitaux en se développant, ou si elles provoquent des saignements importants.

Tumeur maligne

Les tumeurs malignes sont des proliférations de cellules dont le patrimoine génétique est modifié. Elles ont échappé au mécanisme de contrôle de l’organisme et prolifèrent de manière incontrôlée. Ce faisant, elles s’infiltrent dans le tissu sain et le détruisent. Les cellules d’une tumeur maligne peuvent toucher d’autres organes via le système sanguin. Elles forment alors des tumeurs filles ou métastases qui peuvent détruire les tissus environnants.