Leucémie (cancer du sang)

Chaque année en Suisse, on dénombre près de 1 000 nouveaux cas de leucémie. La leucémie fait partie des cancers plutôt rares. La maladie peut apparaître à tout âge. Chez l'enfant, les leucémies (notamment les formes aiguës) sont le cancer le plus fréquent.

Les leucémies aiguës évoluent très rapidement et menacent à court terme le pronostic vital du malade si elles ne sont pas traitées au plus vite. Les leucémies chroniques se développent plus lentement et restent longtemps silencieuses.

Types de leucémie

Il existe différents types de leucémie (cancer du sang). On distingue d'une part la leucémie aiguë de la leucémie chronique. D'autre part, on les classe selon les cellules sanguines à partir desquelles elles se développent.

Lorsque la maladie touche les lymphocytes (qui font partie des globules blancs), on parle par exemple de leucémie lymphoblastique ou lymphoïde et lorsqu'elle touche d'autres globules, on parle de leucémie myéloblastique ou myéloïde.

Causes

Les causes de la plupart des formes de leucémie restent mal connues. Toutes les formes de leucémie ont toutefois ceci de commun qu’elles se développent à partir de cellules souches du sang, précurseurs des globules blancs. Les précurseurs des globules blancs touchés par la leucémie prolifèrent de manière anormale et incontrôlée et empêchent la production de cellules sanguines saines.

Les formes les plus répandues de leucémie sont les suivantes:

  • Leucémie aiguë lymphoblastique (LAL)
  • Leucémie aiguë myéloblastique (LAM)
  • Leucémie lymphoïde chronique (LLC)
  • Leucémie myéloïde chronique (LMC)

La leucémie myéloïde chronique (LMC) est due à un gène anormal au niveau du chromosome 22. Cette anomalie chromosomique est appelée chromosome de Philadelphie et doit son nom au lieu où elle a été découverte. On ignore toutefois ce qui provoque cette anomalie.

Facteurs de risque

Les facteurs de risque tels que les rayons radioactifs, certains produits chimiques (benzol, formaldéhyde) ou certains médicaments (cytostatiques) peuvent favoriser la leucémie.

Symptômes et manifestations

Les symptômes de la leucémie sont multiples et résultent principalement d’une production anormale de cellules sanguines. Anémie, fatigue et détresse respiratoire sont autant de signes d'une diminution du taux de globules rouges (érythrocytes).

Lorsque la production des plaquettes (thrombocytes) est impactée, cela peut engendrer des saignements notamment au niveau des gencives ou du nez. Comme les globules blancs sont également touchés par la leucémie, le risque de maladies infectieuses, de fièvre et d'inflammations augmente.

On constate en outre fréquemment une augmentation douloureuse de la rate ou du foie. La production du sang ayant lieu dans la moelle osseuse, la leucémie peut également provoquer des douleurs osseuses.

Diagnostic de la leucémie

Le diagnostic d'une leucémie est établi sur la base d'une analyse de sang et d'une analyse des cellules de la moelle osseuse. On effectue pour cela une biopsie de moelle osseuse.

Traitement et chances de guérison

Le traitement de la leucémie dépend du type de leucémie et de son évolution (aiguë ou chronique). Selon la forme de leucémie et le stade de la maladie, différentes thérapies seront initiées. La chimiothérapie et l’immunothérapie font partie des traitements médicamenteux. La radiothérapie et la greffe de moelle osseuse comptent parmi les autres formes de traitement les plus courantes.

Les enfants atteints de leucémie ont aujourd'hui de bonnes chances de guérison. Les traitements donnent également de très bons résultats sur certaines formes de leucémie survenant à l'âge adulte, comme la leucémie myéloïde chronique (LMC).